כולם אוהבים את מייק – ג'ונתן אברמס / תרגום Smiley

כולם אוהבים את מייק – ג'ונתן אברמס / תרגום Smiley

כולם אוהבים את מייק

דצמבר 4, 2004

מאמר מקורי: http://grantland.com/features/everybody-loves-mike-miller-nba-cleveland-cavaliers-lebron-james-memphis-grizzlies-orlando-magic-tracy-mcgrady/

ג'ונתן אברמס / GRANTLAND.com

איך ילד גבוה ורזה מדרום דקוטה הפך לאיש אמונם של לברון ג'יימס וטרייסי מקגריידי – ונראה שגם עבור כל השאר ב-NBA.

See the source image

כאשר אורלנדו מג'יק העבירה בטרייד את מייק מילר ב-2003, התלונות העקביות של טרייסי מקגריידי על העסקה הרגיזו את המאמן דוק ריברס. מילר היה חברו הטוב ביותר של מקגריידי בקבוצה – ואחד מחבריו באופן כללי – כאשר אורלנדו שמו את מילר כחלק המרכזי בעסקה תמורת מי שהיה אז שחקן העונה הראשונה, דרו גודן, וגורדון גיריצ'ק. מקגריידי ומילר היו בלתי ניתנים להפרדה כאשר היו חברים לקבוצה במג'יק וגרו בסמוך אחד לשני בפלורידה. "אנחנו חברים טובים מחוץ למגרש", מקגריידי אמר לתחנת רדיו באורלנדו ב-,002. "אני קורא למייק אחי הקטן והלבן. הם עשו טרייד על מייק מילר, אני פורש. פשוט ככה". מקגריידי לא פרש, אבל הוא התעסק בטרייד הזה כל כך הרבה זמן לאחר שהעסקה בוצעה, שריברס חשש תחילה האם שחקן הפרנצ'ייז שלו יהיה מוכן להמשיך הלאה. ואז, מקגריידי התפרץ עם 52 נקודות במשחקו הראשון ללא מילר. "שאלתי את טי-מאק אם יש לו עוד חברים", ריברס התבדח בראיון ל-Orlando Sentinel. "אם כן, אנחנו הולכים להעביר את כולם".

יותר מעשור לאחר מכן, מילר כבר לא הפליימקר הזוהר שהיה בצעירותו ב-NBA. הוא עכשיו הקלעי הטהור הוותיק בקליבלנד קאבלירס המתחדשת. זהו תפקיד שנראה כי הוא התכונן אליו במשך כל הקריירה שלו: להיות שם ברגע הנכון בשביל הזריקה הנכונה או כדי לומר את המילים הנכונות. לא משנה היכן מילר שיחק, הוא היה מתחבר אל הכוכבים – איש סודם, מייעץ, מאמן, וכל מה שבין לבין. "יש לו ניסיון ייחודי של משחק בכל סיטואציה", אמר ג'יימס ג'ונס, חברו לשעבר במיאמי שעבר אתו לקליבלנד. "הוא היה בקבוצות בבנייה. הוא היה בקבוצות אלופות. הוא היה בקבוצות תחרותיות. הוא היה שחקן חמישייה. הוא היה השחקן השישי. הוא היה מחוץ לרוטציה. הוא היה פצוע. הוא חזר חזרה וחזר לשחק. כל שחקן בליגה יכול להתחבר אליו באיזושהי רמה. קשה למצוא את זה כי רוב השחקנים נמצאים בשני קצוות. או שהם שחקני רוטציה שמקבלים הרבה הזדמנויות או שהם שחקנים מחוץ לרוטציה שמחזיקים בציפורניים את מקומם בליגה".

במהלך שלוש השנים של מילר במיאמי, תפקידו היה משתנה לעתים קרובות במהלך העונה, משחקן שמשתמשים בו לעתים רחוקות במהלך העונה לשחקן עם תרומה משמעותית בפלייאוף. מילר קלע כל כך הרבה שלשות במשחקי הגמר של ה-NBA ב-2012 ו-2013 שלברון ג'יימס התעצבן כאשר מיאמי החליטו לחתוך את מילר באמנסטי לאחר האליפות ב-2013 כדי לחסוך 17 מיליון דולר בתשלומי מס. כאשר ג'יימס חתם בקליבלנד, הוא ביקש ממילר להצטרף אליו לסגל הקאבלירס. "אפשר לשים אותו בחמישייה הפותחת, הוא מוכן לזה", ג'יימס אמר לגבי מילר. "אפשר לשחק איתו מהספסל, הוא יהיה מוכן. במיאמי, היו תקופות בהן הוא לא שיחק בכלל והוא היה מוכן, וחייבים שיהיו בחורים כאלה בסגל אם רוצים לנצח. חייבים שיהיו בחורים שלא אכפת להם מה'אני' – זה הכל הקבוצה. וזה מה שהוא".

הטווח של מילר הוא מעבר לקו השלוש. הוא יכול להיות הדבק שמחבר קבוצה אלופה, תודות לשיעורים אותם למד במשך יותר מעשור כאשר ניסה לנצח עם קבוצותיו בפלייאוף ה-NBA. ישנה סיבה מדוע קיירי ארווינג שאל את מילר במשחק השני של העונה "האם זה דומה להרגשה של משחק פלייאוף". זה למה בעונה האחרונה עם הגריזליס, ניק קליית'ס בילה כמה שיותר זמן בביתו של מילר מאשר בביתו שלו. וזה למה, בשנים המוקדמות, קייל לאורי עשה את אותו הדבר בראשית הקריירה שלו ב-NBA.

"הוא זיקית – מה שאומר שהוא מתאים את עצמו לכל מצב", אמר חברו משכר הימים ומנהלו העסקי של לברון ג'יימס, מאבריק קרטר, שיחסיו עם מילר החלו ממש זמן קצר לאחר שמילר ומקגריידי הגיעו לצפות באחד ממשחקי התיכונים של ג'יימס. "ראיתי אותו עם אנשי עסקים מהרמה הגבוהה ועם בעלים, ילדים, אנשים מרקעים שונים. בחור מדרום דקוטה, הוא לא מאחד החופים, הוא ממש ממרכז המדינה ואני חושב שהוא יכול להתאים את עצמו לכל סיטואציה".

"בנוסף הוא אחלה בחור".

קצת לפני יותר מארבע שנים, כאשר לגיון של עיתונאים נדחס בבוסטון בשל אימון הקליעות הראשון של מיאמי שכלל את ג'יימס, דווין וויד, וכריס בוש, מילר היה המום מכמות תשומת הלב שקבוצת ההיט מושכת מהתקשורת והאוהדים. זה לקח זמן להתרגל לכך שהציבור צופה ובודק כל רגע במשחקם של ההיט, איך כל דבר קטן יכול להפוך למשבר עצום. אבל לא הפעם. בקליבלנד, מעט לפני תחילת העונה, מילר אמר כי הוא יודע לאן הוא נכנס, והוא מסתכל קדימה במטרה לעזור לחברי קבוצתו החדשים בהסתגלותם תחת אור הזרקורים הכי זוהר ב-NBA. כשחקן הקאבס, לצד האול-סטארים הצעירים, קווין לאב וקיירי ארווינג, מילר זיהה כי חלק גדול מעבודתו העונה תהיה להקנות את שיעורי החיים ב-NBA ולהכין את השחקנים שטרם חוו פלייאוף עבור המטרה של ריצה עמוקה בפלייאוף.

"מה שאני עושה הוא, שאני מבין אנשים", מילר הסביר. "אני מבין מה הם עוברים. מאיזושהי סיבה, אני תמיד במצב רוח טוב. זוהי ברכה עבורי. אני מבין שזהו ספורט קבוצתי ושאם יהיו יחידים בתוך זה, איך אני צריך להתייחס בצורה אחרת לכל אחד מהשחקנים האלה? הדרך בה אני מתנהל עם לברון במהלך המשחק היא שונה לחלוטין ממה שאני הולך לעשות עם קיירי [ארווינג]. חלק מהאנשים צריכים לדבר. חלק מהאנשים צריכים לצחוק. אני תמיד במצב רוח הטוב הזה כי בסופו של יום, אני [משחק כדורסל] למחייתי".

במיאמי, הוא למד על החלק של להשאיר את חברי קבוצתו שמחים שמשמעותו תמיד להיות מוכן, אפילו שהוא ישחק ממש מעט דקות למשחק. "בכל פעם שלברון או די-וויד או כריס בוש מוסרים לך את הכדור – אין הבדל השנה – הם מצפים ממני לקלוע את הזריקה", מילר אמר. "כשהייתי בממפיס, זרקתי 14, 15, 16 פעמים במשחק. הייתי צריך להתרגל למשחק במיאמי, שמה זרקתי שלוש או ארבע זריקות למשחק, אבל הם ציפו ממני לקלוע כל אחת מהזריקות האלו. מנטלית, צריך להשתפר בכך. הסיבה שבגללה הגעתי לשם היא שרציתי לבחון את עצמי".

בהרבה מובנים, ההצטרפות למיאמי ולריצות האליפות של שלושת הגדולים מהווה אחד מהשלבים האחרונים במסע ה-NBA של מילר. לפני שנחת כאיש קלאץ' במיאמי, הקריירה של מילר הייתה מסע מרתק של 10 שנים אשר בהן הוא חווה כל מה שהליגה יכולה לזרוק על שחקן: מסיום עונה בקבוצת לוטרי ועד לריצות פלייאוף, מתארים אישיים ועד פציעות אכזריות. הדבר היחידי שמילר לא חווה עד אז היה לשחק בקבוצה אלופה.

See the source image

המג'יק בחרו במילר, ששיחק במכללת פלוריה, בבחירה החמישית בדראפט 2000. הוא נכנס ל-NBA כסקורר, שחקן כנף בגובה של 2.03 שיכול להוריד כדור לרצפה וללכת לסל. "לא ידעתי שהיית קלעי", אמר פעם גראנט היל למילר לאחר תצוגת קליעות מרשימה באימון. באותו הזמן, אורלנדו האמינה שיש לה שושלת בהתהוות. בארבע השנים מאז ששאקיל אוניל עזב כדי לחתום עם הלייקרס, למג'יק היה מספיק מקום מתחת לתקרת השכר כדי להחתים שלושה שחקנים מהרמה הגבוהה בשוק החופשי. הם התמקדו במקגריידי, היל, ובטים דאנקן. דאנקן בחר להישאר בסן אנטוניו, אבל המג'יק הנחיתו את מקגריידי ואת היל והסתכלו קדימה לעבר עתיד מזהיר עם שני שחקני הכנף הצעירים והמבטיחים בליגה. במקום זאת, היל הושבת עקב פציעות בקרסול שהשאירו אותו מחוץ למגרש לתקופות ממושכות, שנה אחר שנה. מילר, שנבחר באותה השנה בה אורלנדו החתימו את היל, קיבל דקות משחק משמעותיות לעתים תכופות בהיעדרו.

ב-2001, מילר ניצח את הבחירה הראשונה, קניון מרטין, במרוץ לתואר שחקן השנה ראשונה. מילר השיג 11.9 נקודות למשחק כאשר קלע ב-41 אחוזים בזריקותיו משלוש, כאשר הוא ממלא את מקומו של היל, ששיחק רק בארבעה משחקים באותה העונה. "שמו עליו הרבה לחץ שהוא לא ידע אם הוא יצליח לעמוד בו", ריברס אמר ל-USA Today. "כשאתה יודע במשך כל הקיץ שאתה צריך לסחוב את הקבוצה, אתה מתכונן לכך. מייק היה כמו ילד במחנה שחשב שהמדריכים ילמדו אותו. אבל הדבר הבא שהוא ידע, זה שהוא מלמד את המחנה. זה הפך את הדברים לקשים עבורו, אבל הוא התמודד עם זה היטב". אורלנדו העפילו לפלייאוף, אבל המג'יק הפסידו 1-3 למילווקי בסיבוב הראשון.

במהלך השנים הראשונות שלו בליגה, מילר דיבר עם חברי קבוצה ותיקים כמו דרל ארמסטרונג, בו אאוטלו, פטריק יואינג, והוראס גראנט לגבי מה שנדרש כדי להישאר חזק ב-NBA. מילר ידע שרוב השחקנים שמגיעים בליגה לא מחזיקים מעמד לאחר מספר שנים, והוא היה נחוש לא להפוך לאחד מהם. "צריך להיות מושלם בהיבט אחד, או להיות ממש, אבל ממש טוב בכל דבר", מילר אמר. "והרגשתי שההזדמנות הכי טובה שלי הייתה לנעול את עצמי באולם – ולזרוק, ולתת לעצמי הזדמנות להישאר בסביבה לזמן רב".

לתדהמתו של מקגריידי, אורלנדו הלכה לפרוייקט קטנטן של בנייה מחדש ב-2003 כאשר הארגון העביר את מילר לממפיס. מילר יכול היה לקלוע ולזרוק, אבל אורלנדו חששו שהוא לא ישמור על יציבות ולא יהיה עקבי. ממפיס, מצד שני, אהבו את משחקו המגוון של מילר. "חיפשנו בחור שיכול להיות קלעי מה-3, אבל יותר חשוב, בחור שיכול לטפל בכדור ולהריץ מתפרצת בגלל שתמיד חיפשנו את המתפרצות, והוא היה מושלם", אמר יובי בראון, שאימן את הגריזליס מ-2002 ועד 2005. "הוא אחד מהשחקנים המועדפים עלי וזה בגלל שהוא מקצוען אמיתי ובעל אינטליגנציה גבוהה למשחק והוא יכול לשחק במספר עמדות".

באותן שנים, הגריזליס הפכו מארגון אומלל שאף פעם לא השיג מאזן חיובי לתוך קבוצת פלייאוף במערב. מילר הפך לאחד הקלעים הבולטים בעמדות הכנף בסגל הצעיר והמוכשר עם חברים לקבוצה כמו ג'ייסון וויליאמס, שיין באטייה, ופאו גאסול. ואולם, למרות שהיו להם חמישה שחקנים שמאוחר יותר יזכו באליפות ה-NBA בקבוצות אחרות, באמצע שנות ה-2000 הגריזליס מעולם לא הצליחו להעפיל לסיבוב השני. "המעט שידעתי הוא שזה מצריך יותר מאשר [כישרון]", מילר אמר. הקבוצות האלו של ממפיס הודחו בסוויפ מהפלייאוף בשלוש שנים רצופות: 2004, 2005, וב-2006, כאשר בשנה הזו מילר נבחר לאיש השישי ב-NBA. באותו הקיץ, ממפיס בחרה את קייל לאורי מווילאנובה, ומילר עזר לרכז הצעיר להסתגל לכדורסל המקצועני.

"חייתי בכוחות עצמי", לאורי אמר. "היתי לגמרי לבדי. הוא ידע שהתגוררתי קרוב אליו ומייק בעיקרון נתן לי את הסיסמה לשער של ביתו. [הוא] נתן לי להיכנס לחדר הכושר שלו, אשתו הייתה מכינה ארוחת ערב, והייתי אוכל אתם כאילו אני אחד מהמשפחה. הוא פשוט קיבל אותי במלוא מובן המילה".

לאורי, כמו מילר ועוד חברים אחרים בגריזליס באותו העידן, נהפך מאז לגורם מרכזי באחת מהקבוצות הטובות בליגה. אבל אף אחד לא חווה את ההצלחה הזו בממפיס, ובקיץ של 2008, לאחר שתי עונות של 60-22, הארגון החליט לשנות כיוון. מספר שעות לאחר שהדראפט של אותה השנה הסתיים, ממפיס העבירה את מילר בעסקה רבת שחקנים כאשר מינסוטה קיבלה את מילר ואת הבחירה החמישית, קווין לאב, עבור הבחירה השלישית, או ג'יי מאיו. ההודעה הזו הפתיעה את מילר. שמו קושר לכל מיני עסקאות במשך שנים, אבל היה נראה כי הדראפט חלף בלי שהוא יחליף קבוצות. הוא חשב שהוא היה בטוח, עד שהוא קיבל שיחה בזמן שהוא בדרכו לחתונה של אחיו. "זה יהיה קשה לעזוב", הוא אמר ל-The Commercial Appeal. "זה מה שהופך את זה לקשה ביותר – יחסי החברות שבניתי. אתה מפתח קשרים בתוך הארגון ובקהילה".

מילר בילה את שתי העונות הבאות ב-NBA בגיהנום של קבוצת לוטרי. במינסוטה, הוא ננזף על כך שלא זרק מספיק בקבוצה שנעדרת בקלעים שיכולים לקלוע מרחוק. "ישנם זמנים שאולי אני לא זורק בהם מספיק, אבל תמיד שיחקתי בדרך שבה אמורים לשחק – או שלפחות ניסיתי", מילר אמר. "בראייה לאחור, כנראה שהייתי צריך לזרוק יותר. אבל אתה משחק בתוך שיטה מסוימת ותמיד ניסיתי שלא לצאת מהשיטה הזו".

בעונה לאחר מכן, בוושינגטון וויזארדס (הוא היה חלק מעסקה רבת שחקנים שנתנה למינסוטה את הבחירה בריקי רוביו), מילר הצטרף לקבוצה שעמדה לפני אחת מהעונות הגרועות ביותר, שנראו כמו תאונת רכבת איומה, בהיסטוריה של ה-NBA. כל מה שיכול היה להשתבש פשוט השתבש. לאחר 32 משחקים, גילברט ארינס וג'באריס קריטנטון הושעו עד לסיום העונה לאחר ששלפו אקדחים בחדר ההלבשה של הוויזארדס. "מעולם, בחיים שלי, לא חשבתי שאשב לפני חבר מושבעים עצום כאשר יש עוד שעה וחצי למשחק הכדורסל", מילר נזכר.

בנוסף, במהלך עונת 2009-10, גארד הוויזארדס דשון סטיבנסון התנגד בתוקף לכך שמילר ינעל את נעלי הנייק של לברון ג'יימס, בגלל שסטיבנסון ראה בג'יימס יריב (הוויזארדס סיימו 56-26 באותה שנה והחמיצו את הפלייאוף, בזמן שג'יימס והקאבלירס ניצחו ב-61 משחקים). "זה היה על השער של העיתון", מילר אמר. "הבנתי מה הייתה הבעיה שלהם, אבל לא ראיתי את העניין בכך בנעליי. אבל אני אוהב את דשון. דשון הוא אחלה חבר לקבוצה".

כל כמה שנדיר לשמוע את מילר אומר משהו רע לגבי חברי קבוצתו, יהיה יותר קשה למצוא חבר לקבוצה שידבר באופן שלילי לגביו.

"עם הקבוצה הזו, הבחורים בקבוצה לא היו מקצוענים ועשו צחוקים כל הזמן, זה שיהיה לך בחור כמו מייק שנמצא שם, [ככה] הרגשתי שיש לי מישהו באותה הרמה שלי," אמר אנטואן ג'יימסון על אותה עונה אבודה בוושינגטון. "הרגשתי כאילו יש מישהו שרוצה להשיג את אותם הדברים שאני רוצה, וזה עשה את העונה לנסבלת בגלל שמייק היה מישהו שיכולתי לדבר איתו. הוא היה מישהו שיכולתי להביע איתו את התסכול שלי".

בחלק מהימים ג'יימסון ניסה לקחת את הגישה של מילר. הוא אמר לעצמו שלא משנה כמה מתוסכל הוא נהייה בגלל חברי קבוצתו, הוא יהיה כמו מילר וישמור על החיוך שלו. אבל ג'יימסון לא תמיד הצליח בכך. הוא אף פעם לא ממש הצליח להבין איך מילר נשאר שמח באחת העונות העגומות אי פעם ב-NBA.

עבור מילר, ההתנהגות שמחה תמיד הייתה המפתח להצלחה והדרך בה מצא חיבור עם חברים לקבוצה ומאמנים. "כילד מדרום דקוטה שמתבגר ומנסה להצליח," מילר אמר, "הייתי צריך למצוא דרכים להשתלב."

See the source image

תהיו ילד או ילדה, אין לכם ממש ברירה אם לשחק כדורסל או לא במשפחת מילר. "בעיקרון, שמים כדורסל בידיים שלך ביום בו אתה נולד", אמר ריאן מילר, אחד משני אחיו המבוגרים. משפחת מילר היא שושלת כדורסל בדרום דקוטה. אביו של מילר, תום, ושני אחיו הצעירים, כיכבו כולם באוניברסיטת דקוטה ווסליאן, היכן שדודו של מייק, אלן, סיים את הקריירה כשהוא הקלעי מספר אחד במדינה.

"המשפחה שלי, אנחנו זורקים", מייר מילר אמר.

דרום דקוטה היא הכל מלבד חממת כדורסל. שחקני ה-NBA היחידים שיצאו משם מלבד מייק מילר הם אריק פיאטקובסקי וג'רד ריינר. אבל המדינה, במיוחד עיר הולדתו של מילר, מיטשל, היא בעלת זיקה לספורט. גארי מונסן, מאמנה של תיכון קרנלס (Kernels) במיטשל, הוא הפטריארך של תרבות הכדורסל בעיר. הוא נשכר לתפקיד ב-1973 והלך בצדי המגרש בארמון התירס – האולם והיעד התיירותי שחזיתו מכוסה בציורי קיר של תירס – במשך כמעט ארבעה עשורים, עד שפרש ב-2012. מונסן שם את מילר בסגל הקבוצה שלו ממש בתחילת שנתו הראשונה של מילר, אבל המאמן לא היה צריך תחילה את המתבגר הרזה בגלל שריאן וג'רד מילר היו כבר הכוכבים עבור הקרנלס. כאשר ג'רד החמיץ משחק עקב פציעה בשנתו השנייה של מייק, מונסן נתן דקות משחק למייק, שהגיב עם תצוגה של 36 נקודות.

"הוא יכול היה לשחק כרכז," מונסן נזכר. "הוא יכול היה לשחק כגארד, ואז יכולתי להציב אותו כסנטר. פשוט העברנו אותו בכל תפקיד. הוא היה כזה ילד טוב שלא היה אכפת לו. זה הכל היה רק כדורסל קבוצתי".

משפחת מילר היא אולי משפחת המלוכה של הכדורסל בדרום דקוטה, אבל נדרש מאמץ מתמשך כדי להרוויח חשיפה ברמה הארצית, במיוחד כאשר המדינה נתפסת כנידחת ברמת הכדורסל. מייק שיחק בליגות צעירים עבור פול סביל בדקוטה סקולרס, כאשר הוא מטייל עד לאס וגאס ולוס אנג'לס כדי להתחרות בכישרונות עלית מכל רחבי הארץ. "בימים שלפני האינטרנט, זה היה מאוד קשה," אמר סביל, "לא היו אתרי אינטרנט. היה צריך מגלי כישרונות כמו בוב גיבונס וקלארק פרנסיס. הם ראו אותו [מילר] משחק, אבל לא היו הרבה אנשים שם. לא היו סיקורים. היו דירוגים, אבל זה היה פעם בחודש".

טדי דופאי נזכר בפעם הראשונה בה הוא צפה במילר בטורניר בלאס וגאס, מספר שנים לפני שנהפכו לחברים לקבוצה בפלורידה. מילר היה רק 1.86, אבל דופאי זוכר שהוא חשב: 'בחיי, הילד הזה ממש יכול לשחק'.

בקיץ שלאחר מכן, דופאי הגיע לאותו הטורניר, שם הוא נתקל בעוזר המאמן של פלורידה, ג'ון פלפרי. דופאי כבר התחייב לגאטורס, ופלפרי היה שם כדי לצפות במילר. הוא סימן למילר לגשת אליו בתנועת יד, ודופאי בקושי זיהה את השחקן שהרשים אותו בשנה הקודמת. "לא זיהיתי שזה היה מייק", דופאי אמר. "הוא לקח ריבאונד ממש מהסל, הלך הלוך ושוב לסל מהעונשין, הלך מסל לסל וקלע ל-3. הוא היה איזה 2.05". יודוניס האסלם, שגם הלך לשחק בפלורידה, צפה באותו המשחק. "היה את הילד הזה מדרום דקוטה שלקח ריבאונדים, העלה את הכדור להתקפה, קלע מ-3, שיחק בפוסט, מסר אסיסטים, יצר מהלכים", האסלם אמר. זה לארי בירד הבא, האסלם חשב. "מעולם לא ראיתי בחור לבן משחק ככה".

בתקופה ההיא מילר כבר היה נחשק על ידי מאמני המכללות הנחשבים. "הוא פשוט התפוצץ", אמר מונסן. "בילי דונובן היה בפלורידה. טובי סמית היה בקנטקי ורוי וויליאמס היה בקנזס באותו הזמן. ד"ר טום דיוויס היה באיווה. סטיב לווין היה ב-UCLA. דני קום עדיין היה בלואיסוויל. ריק מג'רס היה ביוטה. כולם היו כאן, כל אחד ואחד מהם. העיר הייתה בטירוף במשך שלוש שנים".

מילר היה הראשון מדרום דקוטה שנבחר למקדונלדס אול-אמריקן. הקבוצה נסעה לדרום קרולינה בשנתו האחרונה למשחק היוקרתי של Glaxo Wellcome Holiday Invitational, ומילר שבר את שיא הנקודות למשחק בטורניר, שנקבע על ידי פני הארדווי, עם 54 נקודות. "ידענו שאנחנו טובים במדינה הקטנה שלנו של דרום דקוטה, אבל לא התחרנו ברמה הארצית", אמר ג'י ג'י קיפס, אחד מחברי קבוצתו של מילר בתיכון. "אז אנחנו שם ויש שם חבורה של מגוייסים לדיביזיה ה-1, ואז הבנו איזה כישרון מיוחד הוא היה".

פלורידה הייתה הכי עיקשת לגבי מילר מכל מכללה אחרת במהלך קריירת התיכונים שלו. בגיוס 1998 של מאמן הגאטורס, בילי דונובן, היו מעוגנים השמות של הכישרונות דופאי והאסלם, והוא האמין שהנחתה של מילר יכול לשים את הקבוצה בדיון של האליפות הארצית. דונובן ביקר בדרום דקוטה לעתים קרובות ולמעשה שלח את פלפרי להתגורר שם. "היינו נוסעים לווגאס וללוס אנג'לס והם היו נוהגים ממש אחרינו לכל הדרך", אמר מילר, "אני אומר לך, אני חושב שכמה מהחוקים של ה-NCAA שונו בגלל זה. אם היינו לנים במלון סופר 8, הם היו לנים באותו המלון. הם רצו שיבחינו בהם בכל יום".

סביל, מאמנו של מילר בליגות ה-AAU, זנכר שהוא היה רואה את מאמני פלורידה לכל מקום אליו הקבוצה שלו הגיעה. "הם לא עברו על שום חוק או משהו, אבל אם היינו הולכים לקניון – הם גם היו שם. אם היינו הולכים לארוחת ערב – הם היו אוכלים שם. באותם ימים, לפני שה-NCAA שינו את החוקים לתקופת הקיץ, המאמנים היו מדברים עם מאמני ליגות הקיץ באירועים. זה היה כמו קבלת פנים לחתונה במשחקים שלך. היו שם 30, 40 מאמנים בשורה. זה לקח שעה, שעה וחצי לאחר המשחק רק כדי לצאת מהאולם."

מילר ודונובן ביססו קשר. "כל מאמן ממשיך לומר לי כמה אני נהדר," מילר נזכר שאמר לדונובן, "איך הם הולכים לשים את הכדור בידיים שלי, איך הם הולכים לבנות את התכנית מסביבי. אני לא רוצה לשמוע שום דבר מהדברים הללו. אני רוצה לדעת מה עלי לעשות כדי להשתפר." דונובן אמר שהוא היה ישיר עם מילר לגבי החזון שלו כיצד פלורידה תשחק כאשר מילר בחמישייה ואיך משחקו של מילר יתפתח בגיינסוויל. "היינו מדברים כמעט בכל יום", דונובן אמר. "אני חושב שזה הגיע לנקודה שהוא פשוט האמין בי."

See the source image

מילר הפתיע את עולם הכדורסל כאשר התחייב לפלורידה. הוא בחר במכללה של פוטבול מול מכללות כדורסל חזקות כמו קנזס, קנטקי ו-UCLA. "כאשר הצלחנו לגרום למילר להגיע – מקדונלדס אול אמריקן – זה היה כאילו כולם האמינו שמדובר בעוגן האחרון לאותה כיתת גיוס," דופאי אמר. "זה גרם לכולם להרגיש כאילו, כן, עשינו את הבחירה הנכונה. השגנו מגוייס בפרופיל גבוה מול קנזס".

מילר השיג 12.2 נקודות למשחק בשנתו הראשונה, ופלורידה העפילה לשלב הסוויט-16 בטורניר ה-NCAA של 1999, כאשר הגאטורס הפסידו שם לגונזגה. ואולם, הזריקה הכי זכורה מקריירת המכללות שלו הגיעה בעונה שלאחר מכן, כאשר באטלר איימה להדיח את פלורידה בסיבוב הראשון בטורניר של שנת 2000. כאשר פלורידה בפיגור של נקודה ונותרו שניות בודדות בהארכה, דופאי קיבל את מסירת החוץ והחל להאיץ לכיוון הסל, בכוונה לקלוע. אבל הוא עשה תנועה לא טובה בפינת קו העונשין ואיבד את שיווי המשקל. "עשיתי מהלך קטן, ולא ממש היה לי איזון ברגלי", דופאי אמר. "[אבל] מייק תמיד עושה את המהלך הנכון. אם הייתי באיזון, כנראה שהוא היה נע לפינה, אבל הוא ראה שמהלך יצא משליטה. ההרגשה שלו למשחק כל כך טובה והוא הלך מצד ימין שלי. אם הוא לא היה עושה זאת, הייתי נראה ממש כמו – זה יכול היה להיות דבר נוראי".

דופאי מסר את הכדור למילר כאשר נותרו 2.5 שניות. היה נראה כי מילר, שהיה ידוע כקלעי, פשוט יעלה לזריקת ניצחון. אבל דופאי זוכר רגע אחד מוקדם בעונה כאשר פלורידה הפסידו לדה-פול ביונייטד סנטר. מילר נתן הופעה נוצצת במחצית השנייה והייתה לו הזדמנות לנצח את המשחק בזריקה ל-3, אבל סנטר דה-פול, סטיבן האנטר, הצליח לגעת בכדור בקצה אצבעותיו ולחסום את הזריקה. לאחר ההפסד, דונובן אמר למילר שהוא מוכן לשים בידיו את הכדור בדקות ההכרעה. "אתה המוסר הכי טוב שלנו, היוצר הכי טוב שלנו", דונובן נזכר במה שאמר. "יש לך את הגודל. אתה יכול ללכת לסל. אתה לא יכול להסתפק בלנסות לנצח משחקים מקו השלוש. אתה חייב לשים את הכדור על הרצפה. אתה חייב להגיע לקו העונשין".

אז כאשר העונה של פלורידה על כף המאזניים מול באטלר, מילר הלך לצבע, עבר בין שני שחקני הגנה, ולקח זריקה ממש לפני הבאזר. הוא אפילו לא ראה אם הזריקה נכנסה. הוא נפל על הרצפה, ולפני שהוא הספיק לתת מבט לעבר הטבעת, הוא מצא את עצמו קבור תחת ערימה של חברי קבוצתו מפלורידה שחוגגים.

"זה שינה את החיים של הרבה מאיתנו," מילר אמר על זריקת הניצחון מול באטלר. הניצחון נתן אויר לגאטורס, שניצחו את ארבעת המשחקים הבאים שלהם והגיחו בסערה למשחק האליפות הארצית. הריצה של פלורידה כללה מהפך בסוויט-16 מול הקבוצה העוצמתית של דיוק שכללה את שיין באטייה, קרלוס בוזר, מייק דאנליבי ג'וניור וג'יי וויליאמס. "הדבר היחידי לגבינו הוא שהיינו קבוצה צעירה ותמימה," מילר אמר, "הרגשנו כאילו אנחנו עדיפים בכל משחק".

הגאטורס הפסידו בגמר, 89-76, למישיגן סטייט. ועדיין, היסודות להצלחה העתידית של פלורידה תחת דונובן הונחו באותה השנה, תודות בעיקר למילר, דופאי והאסלם. מילר עזר לסלול את הדרך להופעות בפיינל פור ובזכיה הרצופה באליפות הארצית.

לאחר שנתו השנייה, מילר הכריז על יציאתו ל-NBA. "זהו אתגר נוסף שאני חושב שאני מוכן להתמודד מולו," הוא אמר בהכרזתו. "האתגר הולך להיות קשה, ללא ספק. אני חושב שהגעתי למכללה, לא הייתי מוכן לכדורסל המכללות. וביציאה ל-NBA איני חושב שאני מוכן לקראת זה. אבל יש דבר אחד שיש לקחת בחשבון: אני אשחק שם ואתן 100 אחוז. אשחק חזק ככל שאני יכול. בתקווה, שאפיק את המיטב מכך."

See the source image

בילי דונובן זוכר את השיחה שהוא קיבל ממילר בקיץ 2010. "המאמן, אני חושב שלברון הולך להיט והוא מבקש ממני לבוא," מילר אמר לו. "יש הרבה אנשים שאומרים לי שאני יכול לקבל יותר כסף במקום אחר, אבל אני יודע שלהיט יש סיכוי ללכת כל הדרך ולנצח את התואר."

מילר בדיוק סיים שתי עונות לא מספקות במינסוטה ובוושינגטון. הקבוצות האלו לא העפילו לפלייאוף. בקריירה שלו, מילר טרם עבר את הסיבוב הראשון.

"מייק, אני יודע את זה עליך: אתה תמיד שם את הניצחון בעדיפות עליונה," אמר דונובן. "אני לא פה לומר לך איזו עצה פיננסית אתה צריך לעשות בגלל שאיני מכיר את המצב הכספי שלך, אבל אני יודע ממה אתה עשוי. אני רק מקווה שבתהליך אתה נשאר נאמן לעצמך."

מילר בחר במיאמי. "אני אומר זאת בגאווה," מילר אמר על שלוש השנים שלו עם ההיט, "זה היה מדהים."

החברות של מילר עם לברון ג'יימס החלה כאשר ג'יימס עדיין היה בתיכון. ב-2002, מילר ומקגריידי פינו זמן כדי ללכת לאחד ממשחקיו של ג'יימס בתיכון סנט ווינסנט-סנט מארי ששודר בטלוויזיה הארצית. "מה שאני אוהב לגביו אפילו אז הייתה ההשפעה שלו על המשחק מבלי לקלוע," אמר מילר. "ראיתי שלוש דקות של כדורסל בהן הוא בכלל לא קלע סל. הוא נתן מסירה שגרמה לי להיות ככה, וואו, בסדר. לילד הזה ישנה הזדמנות להיות ממש, אבל ממש מיוחד."

מילר וג'יימס נשארו בקשר כאשר ג'יימס החל את קריירת ה-NBA שלו, והשניים נהיו קרובים יותר כאשר מילר שיחק בנבחרת ארה"ב בטורניר המוקדמות לאולימפיאדה 2008. מילר אפילו קרא לאחד מילדיו מאבריק בהקשר למאבריק קרטר. "הוא עזר לי בהרבה דברים בהתחלה ואני ניסיתי לעזור לחברה האלה מתי שיכולתי," אמר מילר. "מלבד זאת, זה שם מגניב".

משחקו של מילר היה קרוב להתאמה מושלמת עבור הקבוצה שמיאמי בנו סביב ג'יימס, וייד ובוש. מילר יכול לרווח את המגרש עם הקליעה שלו, ובנוסף הוא אוהב למסור והיה שחקן חכם בהגנה קבוצתית. בעונה הראשונה, למרות זאת, גופו של מילר בגד בו. מפרק כף היד, אגודל ופציעות גב הכריחו אותו לשבת בחוץ מחצית מהעונה הרגילה, והוא התקשה למצוא יציבות ברוטצייה של המאמן אריק ספולסטרה.

גרוע אפילו יותר, אשתו של מילר, ג'ניפר, התמודדה עם סיבוכים בהריון, כאשר בדיקת טרום הריון מצאה כי הילדה שלהם תיוולד עם מחלת לב מולדת. "היו אולי שבועיים במהלך אותה שנה ובמהלך העונה שהייתי באמת נרגש או שמח, בגלל שלכל פגישה שהייתי הולך, הם מצאו משהו חדש שהם צריכים לבדוק או שמשהו אחר לא בסדר", ג'ניפר נזכרת. "זה בהחלט תבע מחיר ממייקל בגלל שהוא עדיין שיחק כדורסל. [הוא] עדיין היה צריך לצאת החוצה ולשחק וכל מה שהוא יכול היה לחשוב עליו, היה האפשרות שהילדה שלנו תצטרך להתמודד עם חיים מלאים בקשיים אם היא הייתה נולדת עם המקרה הכי גרוע שהם אמרו לי".

הבת שלהם, ג'יילין, נולדה חודש לפני הזמן, עם חמישה חורים בליבה. מילר בקושי התאמן עם הקבוצה במהלך השבועות האחרונים להריונה של ג'ניפר, כשהוא מדלג שוב ושוב בין בית החולים למשחקים של מיאמי. "באופן מוזר, זה הפך את המשחקים לקלים עבורי", מילר אמר. "בגלל שאלו היו שלוש שעות של שקט וזה שם את הדברים בפרספקטיבה נכונה. אם פספסתי זריקה, זה לא השפיע עלי באותו האופן".

מילר התאושש מספיק מפציעותיו כדי להיות מחליף מרכזי עבור ההיט בפלייאוף של 2011. ואולם, למרות שמיאמי עברה את גמר המזרח והובילה 2-1 מול דאלאס מאבריקס בגמר, מיאמי סבלה מההתמוטטות המפורסמת, כאשר הם מפסידים את הסדרה בשישה משחקים כאשר נראה שג'יימס מתקשה עם הלחץ של סחיבת ההיט לעבר התואר. ההיט הפסידו את המשחק האחרון באולמם הביתי, ואז צפו במארק קיובן ובדירק נוביצקי חוגגים את האליפות של המבריקס במועדון הלילה של מיאמי.

"היינו צריכים ללמוד מה כל אחד צריך להקריב," מילר אמר לגבי ההיט. "כולם צריכים להרגיש בסדר עם מה שהם מקריבים. זה קל להגיד, 'להקריב'. אתה אולי תקריב זריקות. אתה אולי תקריב דקות משחק. אתה אולי תצטרך להקריב כמות כסף. הדבר הקשה ביותר לגבי ההקרבה הוא החוסר ודאות. אם אתה לא זוכה באליפות, ההקרבה הזו, האם היא שווה זאת?"

פציעתו של מילר הוחמרה בעונה שלאחר מכן, שהייתה עונה מקוצרת עקב ההשבתה ב-NBA ב-2011. במהלך לוח הזמנים של 66 המשחקים, שהיה מלא בסדרות של 4-משחקים-בחמישה-לילות ברצף, כאב הגב של מילר היה לעתים בלתי נסבל, והוא היה מוצא את עצמו תוהה האם ההיט ישתמשו בסעיף האמנסטי כדי לשחרר אותו. בין בעיות הבריאות הכרוניות של מילר, שכרו הגבוה יחסית, ומס המותרות שההיט שילמו על החריגה בתקרת השכר, מילר חשד ברע מכל. "ידעתי שזו אפשרות ביום שחתמנו על ההסכם הקיבוצי החדש," הוא אמר. "אתה עושה את המתמטיקה: בסדר, מיאמי היט הולכים לשלם 23 מיליון דולר במיסים השנה. האם זה באמת משתלם עבורם? ואז מסתכלים ברשימות והייתי המשתכר הרביעי במשכורות. הם לא הולכים לעשות זאת לשלושת הראשונים. ככה שהכתובת הייתה על הקיר".

בפלייאוף, בכל מקרה, מילר אסף את עצמו והראה ניצוצות שגרמו להיט לדחות כל תכנית שהייתה להם לגבי השחרור שלו. כאשר ההיט הובילו 3-1 בסדרה לקראת משחק 5 בגמר ה-NBA מול אוקלהומה סיטי ת'אנדר, מילר אמר לעצמו: אם אני אשאיר חותם על המשחק הזה, אני צריך להיות אגרסיבי מהתחלה. "ידעתי שהמאמן – ובצדק – יתן לי מרווח תמרון קטן," הוא אמר. "אם לא הייתי עושה אפקט כלשהו מוקדם, הם היו הולכים עם מישהו אחר בגלל הבריאות שלי".

מילר החליף את וויד לאחר שמונה דקות ברבע הראשון. לאחר דקה, מריו צ'אלמרס מסר לו לזריקת 3 מהפינה – הזריקה הראשונה שלו במשחק. הוא תהה כיצד עליו להגיב לסיטואציה הזו, כאשר הכדור הגיע אליו ברגע קריטי כאשר לקבוצתו יש סיכוי לאליפות והוא צריך לקלוע. כילד, הוא צפה בשחקנים משלימים כמו סטיב קאר, ג'ון פקסון, ורוברט הורי זורחים במצבים האלה בדקות ההכרעה. כשהוא שחרר את השלשה הראשונה, מילר אמר שהוא הרגיש כאילו הוא בסרט והוא יכול ללחוץ על כפתור העצירה. במהלך המשחק, הכדור המשיך להגיע אליו במקומות המושלמים ובזמן המושלם, ומילר המשיך לקבור את הזריקות עד שאוקלוהומה בסופו של דבר נשברו.

"היו לי כמה ריצות כאלו בליגה וקלעתי זריקות חשובות לפני, אבל מעולם לא קלעתי על הבמה הגדולה", אמר מילר. "מעולם לא הייתי מעבר לסיבוב הראשון של הפלייאוף. רציתי לראות כיצד אני אגיב לזה. להיות פצוע בכל הזמן הזה ואז לעשות את זה – זאת הייתה ההרגשה הכי טובה שיש. להיכנס ל'זון' זה משהו שאי אפשר להתכונן אליו".

מילר קלע שבע מתוך שמונה זריקות ל-3 ומיאמי השיגה ניצחון 121-106 על הת'אנדר כדי לזכות באליפות הראשונה בעידן השלישייה הגדולה. "כל הדברים שהוא עבר, אף אחד לא זוכר שהוא לא שיחק", האסלם אמר. "כולם זוכרים שהוא היה ענק עבורנו ברגע הכי גדול."

באותו הלילה, מילר לא יצא לחגוג עם חברי קבוצתו. הוא חזר הביתה לנוח. "שעה לאחר המשחק, אתה יכול לשאול את אשתי, להגיע למקלחת היה קשה", הוא אמר. מילר חשב שהוא התאמן יותר מדי במהלך הקריירה וחשד שזה תפס אותו ולכן הגוף שלו מתפרק. הוא שקל פרישה, ואמר להנהלה של מיאמי שהוא יעזוב את הספורט אם הוא לא יוכל להישאר בריא.

אבל מילר חזר למיאמי ועבר את עונת 2012-13. הוא הצליח לשחק ב-59 משחקים, 20 יותר ממה ששיחק בעונה הקודמת ו-18 משחקים יותר מאשר בשנתו הראשונה בדרום פלורידה. וכאשר יוני הופיע בפתח, מילר, ג'יימס, ושאר שחקני ההיט, מצאו עצמם משחקים על האליפות בפעם השלישית ברציפות. מילר עשה מספר מהלכים גדולים במהלך הסדרה שהלכה לשבעה משחקים מול סן אנטוניו, במה שאולי תהיה סדרת הגמר הכי גדולה אי פעם בתולדות הליגה, אבל הוא שמר את הרגע הכי מרהיב שלו למשחק 6 האפי. כאשר הספרס ביתרון 10 בתחילת הרבע הרביעי ומחזיקים ביתרון 3-2 בסדרה, נראה היה שסן אנטוניו ממש על הקצה לקראת הוספה של עוד גביע לארי אובריין לארון הגביעים של הבעלים, פיטר הולט. כאשר מילר עמד ליד שולחן המזכירות עם ג'יימס, צ'אלמרס, כריס אנדרסון וריי אלן, ואמר: "חברה, כדאי שנעשה משהו בחמש דקות הבאות או שנהייה מעוצבנים למשך חמישה, שישה חודשים".

וככה החלה החזרה של מיאמי. צ'אלמרס התחיל את הרבע עם קליעה ל-3. ג'יימס המשיך עם לייאפ. קצת לאחר מכן, מילר איבד את נעל שמאל שלו בזמן שהוא מגן על טיאגו ספליטר בפוסט. "לא יכולתי לנעול אותה, ככה שפשוט זרקתי את הנעל לצד המגרש וניסיתי לרווח את המגרש עבור לברון", אמר מילר. "זה כל מה שחשבתי עליו. להישאר מרווח, לתת לו לעשות את שלו ואני אעשה עבירה בפעם הבאה בהגנה." גארי ניל עשה טעות כשהניח שמילר, ששיחק עם גרב אחת ונעל אחת, היה מנוטרל, ככה שהוא רץ לעשות דאבל-טים על ג'יימס. "הוא השאיר אותי ולא היה שום דבר אחר שיכולתי לעשות", מילר אמר. "אם הייתי מנסה לכדרר, הייתה לי גרב עם זיעה – הייתי מחליק על הפרקט. אז עשיתי את מה שאני עושה הכי טוב. נותן לזה לעוף, אחי".

הזריקה אפילו לא פגעה בחישוק כשהיא צללה ברשת. "עם נעל, בלי נעל, עקבים גבוהים, מגפיים, מה שזה לא יהיה, הוא אחד הקלעים הכי טובים שאי פעם ראיתי", אמר האסלם. "ברגע שהוא שחרר את הזריקה, ידעתי שהיא תצלול פנימה".

מיאמי ניצחה את משחק 6 בהארכה לאחר שהתגברו על פיגור של חמש נקודות עם 28 שניות לזמן הרגיל. קליעת השלוש ללא הנעל של מילר אולי הייתה נבחרת לזריקה של הסדרה, וזאת לולא זריקת השלוש בניתור לאחור של אלן, שהצילה את הסדרה והשוותה את המשחק עם 5.2 שניות לסיום, ושאולי רבים מאמינים כזריקה הכי גדולה בהיסטוריית ה-NBA."ריי אלן קלע את זריקת ה-3 הכי גדולה בחיים שלי", מילר אמר. הספרס חזרו באגרסיביות במשחק 7, אבל מיאמי ברחה ברבע הרביעי כדי לנצח את הסדרה ולזכות בתואר בפעם השנייה ברציפות.

במהלך הגמר, ההיט הכריזו שהם לא יממשו את סעיף האמנסטי על מילר, אבל הם שינו זאת בפגרת הקיץ. "אני מבין את החלק הגדול בזה", מילר אמר. "תאמינו לי, אני מבין את הדברים האלה. למדתי זאת במשך 15 שנים. העניין הוא שזה היה קשה כי הייתה לנו הזדמנות לעשות משהו ממש מיוחד. אפילו אם זה היה לנופף במגבת, לא הייתי שם לעשות את זה. זה קשה".

מילר חזר לממפיס לעונת 2013-14. הוא אמר לג'ייסון לווין, אז המנכ"ל, שהגוף שלו מעולם לא הרגיש טוב יותר, אבל בהינתן היסטוריית הפציעות של מילר קל לסלוח ללווין על כך שהיה סקפטי. מילר שיחק בכל 82 המשחקים של העונה הרגילה. "בהחלט היו רגעים בשנה שעברה שקיוויתי שהוא ישחק פחות בגלל שלא רציתי שהוא יפצע", לווין אמר. "אבל הוא כזה תחרותי שהוא תמיד רוצה להיות על המגרש."

ממפיס התחילה לאט, כאשר גם טוני אלן וגם מארק גאסול מחמיצים חלק גדול מהעונה עקב פציעות, אבל הגריזליס החלימו ומצאו את הקצב שלהם כאשר הפלייאוף התקרב. הגריזליס סימו במקום השביעי באזור המערבי ולקחו את אוקלהומה לסדרה של שבעה משחקים בסיבוב הראשון של הפלייאוף. ממפיס עדיין מאמינים שהיה להם סיכוי גדול יותר לנצח את הת'אנדר אילולא השעייתו של זאק רנדולף על כך שפגע בסטיבן אדמס במשחק 6. "הייתי מסוגל לנצח משחק פלייאוף שם לשם שינוי, שזה היה דבר גדול, והמערב היה בלתי יאמן", מילר אמר. "הייתה לנו ההזדמנות להדיח את OKC, ומי יודע מה היה קורה אם זי-בו לא היה מושעה מהמשחק השביעי".

מילר קיווה לחתום מחדש עם ממפיס לאחר העונה ההיא. "חשבתי שאני הולך לסיים את הקריירה שלי שם", אמר מילר. "באמת חשבתי כך. הייתי שמח שם. רציתי לשחק עוד שלוש, ארבע שנים, וחשבתי שאני יכול להצליח עם ממפיס". במקום זאת, הגריזליס רדפו אחרי וינס קרטר והחתימו אותו כשחקן חופשי, מה שבסופו של דבר היה על חשבון המקום של מילר בסגל.

אבל מילר לא חיכה הרבה להזדמנות הבאה שלו. ממש מהר, חברו הישן לקבוצה לברון ג'יימס קרא לו למשימה חדשה.

See the source image

קליבלנד הייתה אתגר עבור מילר. זה אומר שהוא היה צריך להעביר את משפחתו בפעם השלישית בשלוש שנים ולמצוא בית חדש בעיר חדשה, ושוב פעם בתי ספר חדשים עבור ילדיו. אבל מילר לא יכול היה שלא לדחות את ההזדמנות לשחק ליד ג'יימס, ולנסות לזכות בעוד אליפות.

"ההיסטוריה של העיר, אם הם הולכים לזכות ואני במקום אחר – זוהי החלטה שלא יכולתי לחיות איתה", אמר מילר. "אז כשזה הגיע לנושא הכספי, לצערי עשיתי הרבה ויתורים שוב. זה מה שזה, אבל היה לי קשה להתעורר בכל בוקר, אם הייתי הולך למקום אחר ולא הייתה לי ההזדמנות לזכות [בתואר]".

אפילו שדנבר נאגטס הציעה למילר חוזה לשלוש שנים בשווי 12 מיליון דולר, מילר בחר לחתום בקליבלנד עבור חצי ממה שהוצע לו לתקופה של שנתיים. "זה אומר הכל," ג'יימס אמר על כך שקיבל את מילר בקאבס. "אני יודע כמה הוא הועיל לריצת האליפות שלנו במיאמי ושנאתי לראות אותו עוזב בשנה שעברה, אבל אני שמח להתאחד איתו שוב ובתקווה שאנחנו יכולים לעשות ביחד משהו מיוחד כאן ולעשות ריצה משמעותית עבור זה."

הקאבלירס, כפי שמילר ציפה, עברו פתיחה רעועה. שש עשרה משחקים לתוך העונה, הקבוצה במאזן 9-7 ומתקשה לעמוד בציפיות האליפות שמגיעות לכל ארגון שמעסיק את לברון ג'יימס. היו פגישות של שחקנים בלבד, שמועות על וויכוחים בין ג'יימס לארווינג, ההתאמה ההדרגתית של לאב להתקפה החדשה, ותהיות לגבי כמה דיוויד בלאט אפקטיבי כמאמן וניהול אנשים ב-NBA.

"התמודדנו עם זה במיאמי בשנה הראשונה", אמר מילר. "כל אחד מאיתנו מהראשון ועד לשחקן ה-13. בגלל שהיה לנו סגל כישרוני. כאשר אתה אומר למישהו להקריב ויש אי ודאות אם אתה הולך לנצח וזה [נהייה] גרוע יותר [ההקרבה], זה קשה. עם זה אנחנו מתמודדים כאן בקליבלנד עכשיו. אנחנו מבקשים מהחברה לעשות דברים שהם לא רגילים לעשות. הם יצטרכו להאמין בזה."

מוקדם בעונה, ההקרבה של מילר הייתה ברורה. הוא היה מחוץ לרוטציה של בלאט, כשהוא משיג ממוצעים של 1.6 נקודות ב-12 דקות בערך של משחק. סעיף ה-DNP – החלטת מאמן, נרשם לצד שמו בשלושה מתוך ארבעת המשחקים האחרונים שלו. "אתה לא זוכה באליפות בנובמבר ובדצמבר", אמר מילר לאחרונה כתגובה על כך שנשאל על הקפאתו על הספסל של קליבלנד. "אז ממשיכים להתרכז במה שאנחנו עושים. הקבוצה שלנו משתפרת, שזה נהדר… לפעמים העבודה שלך שונה. מנהיגות לא מופיעה לפעמים, אבל אפשר לראות כאשר זה קורה". ובדרכו הקלאסית של מילר, הוא הוקם מהספסל במחצית השנייה בניצחון על הבאקס בשלישי האחרון, לאחר שלא שיחק ב-30 ומשהו דקות הראשונות של המשחק, ועשה מספר מהלכי מפתח שעזרו לקליבלנד לחזור מפיגור 11 שהיו בו ברבע השלישי. כמו כן, מילר לא יופתע אם הקאבלירס יבקשו ממנו לעשות את אותו התפקיד של המושיע מאוחר בעונה כאשר משחקי הפלייאוף על כף המאזניים והם יצטרכו מישהו שיקלע את הזריקות הגדולות. "אני לא מודאג לגבי קליעות והחטאות [בדצמבר]", הוא אמר. "אני מודאג לגבי אם אני קולע או מחטיא כאשר זה חשוב – ואני אוהב את הסיכויים שלי".

מנהיגותו היציבה והדרכתו גם כן יהיו מפתח בעזרה לכישרונות הצעירים כמו ארווינג, לאב ודיון וויטרס שילמדו לשחק בקבוצה עם שאיפות לאליפות. "ליבת השחקנים שלנו, שאנחנו הולכים לדרוש מהם הרבה, מעולם לא הייתה במשחק פלייאוף", מילר אמר. "איך עוזרים להם עם זה? אלו הדברים עליהם אנחנו עובדים עכשיו. איך אנחנו מכינים אותם לקראת זה? זה איך אתה מתמודד עם הציפיות? וזה חוזר אחורה למה שדיברתי עליו לגבי ההקרבה. זה כל כך להגיד שאנחנו הולכים להקריב. אבל ממש לקפוץ ולהקריב מבלי לדעת את התוצאה? זה מאוד, מאוד קשה".

מילר כבר נהפך לחבר טוב של ארווינג, ויש לו יחסים סולידים עם לאב עוד מהתקופה של עונת 2008-09 בה מילר שיחק עם הטימברוולבס.

"מה שאני באמת, זה קודם כל חבר", אמר מילר. "אני אוהב להיות רגוע עם אנשים. כמו קיירי – זה הבחור שלי. הוא ילד נהדר, רכז לא נורמלי. אני חושב שאני יכול לעזור לו להשתפר. לא להשתפר כשחקן כדורסל, פשוט להבין דברים. דיון וויטרס, ילד נהדר. לפעמים יש לו מוניטין רע. אם הוא יתאים לתוך התפקיד שלו כאן, הוא הולך להיות מאוד, מאוד טוב. אני חושב שאני יכול לעזור בזה. קווין לאב הוא מפלצת. ולברון, אני תמיד אומר לגביו דברים חיוביים".

אבל איך שחקן שעושה רושם שהוא חברותי עם כולם ב-NBA נשאר תחרותי כאשר הוא פוגש יריב שהוא גם חבר?

"זה כמו קוד", מילר אומר כשהוא צוחק. "כולם יודעים זאת. כאשר הכדור נזרק, לא משנה מה קרה בין הקווים האלה, זה לא משהו אישי".

גרסה מוקדמת של הסיפור הזה מציינת שמילר וטרייסי מקגריידי צפו במשחק התיכונים עם לברון ג'יימס בפילדלפיה בפברואר 2002.

לפוסט הזה יש 19 תגובות

  1. קלעי מחונן מזכיר מאוד את מתן נאור.

    ההיט היו מפחידים בעיקר בגלל לברון ג'יימס אבל גם בגלל שלא יכלו להשאיר את מילר פנוי.

  2. מעניין מאד, תודה רבה סמיילי, למדתי הרבה על הבחור. צריך הרבה אופי כדי לשרוד בליגה תקופה ארוכה כל כך כמוהו. כל הכבוד לו.

כתיבת תגובה

סגירת תפריט